L'Origine du masque

L'Origine du masque
Adapté d'un article de 99% invisible

En janvier 2020, la journaliste Rebecca Kanthor a entrepris de voyager à travers le centre de la Chine depuis son port d'attache à Shanghai, pour se rendre chez sa belle-famille pour le Nouvel An chinois. Alors qu'elle passait la porte et entrait l’adresse dans son application GPS sur son téléphone d'une voix robotique lui demandant de « Veuillez porter un masque si vous sortez. Faites attention."

Une semaine plus tard, lorsqu'elle est retournée chez elle à Shanghai, le changement était encore plus radical. Quiconque s'aventurait dehors portait un masque. Il y avait des affiches de service public partout rappelant aux gens de porter des masques. Les masques faciaux semblent une réponse si évidente face à une épidémie, mais sont plus couramment portés en Chine et dans d'autres pays d'Asie de l'Est qu'en Occident. Partout dans le monde, il ne fait aucun doute que cette simple innovation a sauvé d’innombrables vies.

La grande peste de Mandchourie

Il y a plus de 100 ans, la Chine était le théâtre d'une autre épidémie dévastatrice appelée la peste de Mandchourie de 1910. À l'époque, la Mandchourie était un territoire contesté - la Russie, la Chine et le Japon prétendaient tous que c'était le leur et l'appelaient même le « cockpit de l'Asie ». " Mais en 1910, ce territoire contesté est devenu le site d'une épidémie de peste incroyablement meurtrière. Le taux de mortalité était si élevé que 95% ou plus des personnes infectées sont décédées quelques jours à peine après l'avoir contractée.

Christos Lynteris est anthropologue médical à l'Université de St. Andrews au Royaume-Uni. Il dit qu'à l'époque, des photos de cette épidémie en Mandchourie ont été vues dans les journaux du monde entier. « La photographie a joué un rôle clé dans l'établissement de cette idée d'une épidémie mondiale, une épidémie qui se propage à travers le monde », explique Lynteris. Les masques avaient été utilisés dans un cadre clinique dès 1897, mais pas systématiquement par le grand public lors d'une épidémie.

Tout a changé en Mandchourie à cause d'un médecin du nom de Wu Lien-teh. Wu était un jeune médecin sino-malaisien qui s'était rendu à l'étranger pour étudier la médecine en Europe, en Allemagne, en France et au Royaume-Uni. Le gouvernement de la dynastie Qing l'a appelé pour diriger les efforts chinois contre la peste, et il a été immédiatement accueilli avec dédain de la part de ses homologues russes, japonais, britanniques et français dans le domaine médical. Mais il était un scientifique brillant et a rapidement déduit que cette maladie était une peste pulmonaire, ce qui signifie qu'elle était en suspension dans l'air et se propageait à travers des gouttelettes dans l'air. À l'époque, la plupart des experts pensaient que la peste était transmise par des rats. Wu Lien-teh était convaincu que la bactérie de la peste se propageait dans l'air, ce dont il avait raison. Sur la base de cette théorie, il a fait une suggestion assez simple selon laquelle les gens devraient commencer à se couvrir la bouche et le nez avec des masques faciaux.

Portrait de Wu Lien Teh (1879-1960)

Dr. Wu Lien-teh (1879-1960) via United States Library of Congress

Wu pensait que tout son personnel médical, ainsi que le grand public, devraient porter des masques, mais d’autres médecins ne l’écoutaient pas à cause de son jeune âge et de sa race. Un médecin français nommé Gérald Mesny l'a ouvertement contrarié et a refusé de porter son masque. Peu de temps après, Mesny attrapa la peste et mourut en confirmant la théorie de Wu. Après la mort de Mesny, tout le monde a commencé à porter le masque de Wu. Les gens ont commencé à le photographier et il est devenu un symbole de succès médical, et la peste a pris fin au bout de 7 mois. Le gouvernement a mis en œuvre un grand nombre de pratiques épidémiques que nous voyons encore aujourd'hui - porter des masques, mettre les patients en quarantaine et interrompre les déplacements pour limiter l'exposition.

Huit ans plus tard, lorsque l’épidémie de grippe de 1918 a frappé, les gens se sont souvenus du masque de Wu et il a commencé à être vu et adopté à travers le monde. L'acceptation du port de masques variait vraiment selon l'endroit où vous étiez à l'époque, mais ce n'était pas une pratique répandue.

demonstation médicale de la Croix Rouge à Washington, durant la pandémie de 1918
Demonstration médicale de la Croix Rouge à Washington, D.C. durant la pandémie de 1918

Après la fin de la pandémie en 1920, le port du masque est tombé dans l'obscurité aux États-Unis, principalement parce que le pays n'a pas connu de nombreuses épidémies mortelles, mais en Chine, il n'y a jamais eu l'occasion d'oublier. Comme l'explique Lynteris, « En Chine, vous avez une continuité dans l'utilisation du masque. L'histoire des masques ne se termine donc pas en 1911 ou 1918. Elle se poursuit par plusieurs autres flambées dans les années 20, dans les années 30. Et puis dans la Chine de Mao après 1949. Non seulement cela, mais le masque médical joue également un rôle important dans les campagnes de santé publique et dans la propagande.

Beaucoup de gens diraient que porter un masque est une chose « culturelle » en Chine, ce qui est vrai d'une certaine manière, mais Vivian Huang, historienne à la bibliothèque de Shanghai, dit qu'ils ne sont devenus « normaux » en Chine que parce qu'ils étaient requis par l'Etat. Le port du masque a été promu par des affiches de propagande, dans les journaux et diverses autres campagnes de santé publique. Elle dit que l'adoption des masques était en fait un processus lent qui devait être appris.

 

La nouvelle norme

Au moment où l'épidémie de SRAS a frappé la Chine en 2003, le masque facial était devenu assez courant et les gens savaient déjà ce qu'il fallait faire. Huang dit qu'il a vraiment fallu 100 ans aux Chinois pour arriver au point d'accepter de porter des masques lors d'une épidémie de maladie infectieuse et maintenant au point où les gens les portent juste quand ils ont un rhume pour protéger les autres. Il est normal que vous ayez besoin de les porter pendant les jours pollués ou de rester au chaud. À l’Est, on n’aurait pas l’impression que les autres les discrimineraient pour avoir choisi de porter un masque… mais c’est une autre histoire aux États-Unis. De nombreux Américains d'origine asiatique craignent de porter des masques parce que la culture est si différente aux États-Unis.

Lynteris pense qu'il se passe autre chose en Occident parce que les masques sont considérés comme racialisés et associés à la Chine, ce qui conduit à un comportement xénophobe. « Vous avez ce phénomène [que] certains journalistes appellent « phobie du masque » », qui est essentiellement un attribut de la sinophobie […] les gens qui ont l'air chinois ou qui ont l'air asiatique sont attaqués dans les rues de Londres […] parce qu'ils sont porteurs de masques. » Lynteris dit que ce genre de racisme insidieux n'est même pas reconnu par la plupart des gens.

Mais Huang et Lynteris disent que c’est tout le contraire en Chine. Un masque est un spectacle bienvenu parce que les gens pensent que cela montre que la personne qui porte le masque se soucie des autres.

Le port d'un masque est un acte de protection, mais plus important encore, un acte de solidarité.


1 commentaire


  • Françoise Thibaud

    Très bon article bien retracé & expliqué 👍


Laissez un commentaire

Veuillez noter que les commentaires doivent être approvés avant d'être affichés